¿Fue Herbalife?
Reacciones mixtas resultan en información nublada

Por Wallice Jusino de la Vega

(EHS) Después de más de 50 años en el mercado, los productos Herbalife han demostrado gran crecimiento al haber alcanzado un nivel multimillonario de ventas anuales cosechando amplia aceptación en la industria del control de peso. Literalmente miles de clientes satisfechos ofrecen, en persona y en la Internet, comentarios positivos sobre estos productos. Muchos reclaman que sus vidas han cambiado desde que descubrieron Herbalife, aun usuarios que los han tomado "durante años". En Sabana Grande se ha visto un florecimiento de negocios que ofrecen productos Herbalife, habiendo sido el primero Estilo Natural, localizado al comienzo de la calle Ángel Gregorio Martínez.

No obstante, para Herbalife ese camino al éxito ha estado marcado desde 1981 por controversias que han opacado la confiabilidad de estos productos entre muchas otras personas. En comparación, solamente el aditivo para endulzar Aspartame ha padecido una controversia durante más tiempo que Herbalife, con unos 40 años en los tribunales. Muchos clientes aseguran la eficacia de estos productos. Otros se expresan con reservas. Los menos tienen historias de horror que contar. Basado en experiencias tan divergentes se podría asumir que, como tantos otros productos, Herbalife afecta de manera diferente a diferentes tipos de personas.

Los escollos de Herbalife se pueden clasificar en dos renglones generales: comerciales y médicos. El primero de estos tiene que ver con demandas judiciales presentadas contra la compañía en distintos países debido a la posible ilegalidad de su modelo comercial. El segundo, que es el más amplio, se refiere a demandas judiciales que han reclamado vínculos directos entre los productos Herbalife y daños personales a la salud, incluyendo varias muertes. También incluye alegatos de que algunos de los ingredientes de Herbalife son tóxicos o
presentan un riesgo razonable de salud.

Sabemos que en Sabana Grande se ha comentado acerca de dos muertes recientes y varios casos de intoxicación de usuarios de Herbalife. También sabemos que los comentarios que ha circulado en este tema han sido conjeturas sin evidencia científica de una conexión directa con los productos. No obstante, encontramos útil proveer a los lectores más información en cuanto a Herbalife, sus productos y su método de mercadeo. Sin ánimo de tomar posturas a favor o en contra de la empresa, presentamos los siguientes datos verificables (generales y específicos) para que el lector forme sus propias conclusiones:

Información general (al 2012)

- Incorporada en Islas Caimán en 1980, oficina central en Los Ángeles, California.

- Categoría: Nutrición y Productos de la Piel.

- Volumen de ventas: $3,500 millones anuales.

- Distribución: 2.7 millones de distribuidores en 88 países.

- Modelo: Multinivel

- Aunque los suplementos alimenticios son considerados "alimento" por la Administración de Alimentos y Drogas (FDA), estos no son regulados con el mismo rigor que los alimentos regulares y las drogas. La agencia no asegura la potencia, pureza ni actividad biológica de los ingredientes en estos productos. No hay requisito de inscripción ni aprobación de la FDA antes que un suplemento llegue al mercado.

- El mercadeo multinivel es legal mientras la compañía obtenga la mayor parte de sus ingresos mediante ventas al detal.

- Entre el 30 y el 35 por ciento de las ventas de Herbalife son hechas a consumidores miembros de "clubes" privados.

- Los vendedores por cuenta propia (sin clubes) tienen que ser primero consumidores, entrando al sistema mediante un distribuidor Herbalife certificado.

- En los informes anuales federales (Forma 10-K) que Herbalife entrega anualmente a la Comisión de Bolsa y Valores se considera los distribuidores-vendedores como "clientes".

- Herbalife ha sido acusado de ser un negocio tipo pirámide por su énfasis en reclutar consumidores para ventas (haciéndolos distribuidores).

- Un Manual de Venta de Herbalife obtenido por El Heraldo dice: "Lo principal para iniciar tus actividades en Ventas Directas y tener resultados óptimos en este campo es USAR EL PRODUCTO, debes saber cual es tu meta con el uso del producto, que resultados esperas obtener y esforzarte por ser TU MEJOR CLIENTE, así construirás una historia personal que te dará la confianza necesaria para apoyar a otros" (ambos énfasis originales).

Reclamos legales

- 1986: Herbalife paga $850,000 transando con la oficina del Secretario de Justicia de California bajo acusaciones de "hacer reclamos médicos y entrar en un diseño de mercadeo estilo pirámide".

- 2003: Demanda de clase es presentada por el estado de West Virginia contra Herbalife acusando técnicas ilegales de telemercadeo. La compañía transa en el 2007 por $7 millones.

- 2004: Acuerdo es logrado en demanda contra Herbalife radicada por 8,700 distribuidores pasados y activos que acusaban que el negocio era "esencialmente una pirámide". La compañía paga $6 millones sin admitir culpa.

- 2011: El Tribunal Comercial de Bélgica decretó que Herbalife opera un sistema comercial "sofisticado diseñado en pirámide" y prohíbe el producto en su jurisdicción.

- 2013: La Comisión Federal de Comercio emite informe enumerando 192 quejas presentadas contra Herbalife durante los 7 años precedentes.

- 1981: La FDA recibe las primeras quejas de náusea, diarrea, estreñimiento y jaqueca al usar Herbalife. Las quejas son complicadas por reclamos médicos de la compañía de que sus productos sirven para tratar unas 75 condiciones médicas. La FDA le prohíbe usar los ingredientes mandrágora y pitolaca.

- 2000: Efedráceas, hierbas tóxicas supresoras de apetito, son encontradas en productos Herbalife. La compañía deja de usarlas en el 2002 y estas son prohibidas por la FDA en el 2004.

- 2004: Ministerio de Israel investiga 8 casos de daños al hígado acusando productos Herbalife de incluir los ingredientes tóxicos qua-qua (frutaplanta), kompri y kraska. La investigación no revela causalidad certera, pero la compañía retira los productos en cuestión.

- 2007: Journal of Hepatology publica "Rebajando a toda costa: daños al hígado inducido por Herbalife" (Felix Stickel), editorial que dice: "En esta edición dos series de informes de casos describen incidentes de daños severos al hígado por la ingestión de un panel de distintos productos de Herbalife". Este trata de 22 casos, de los cuales 5 mostraron "causalidad certera" y otros 13 "causalidad probable". Herbalife se niega a cooperar en la investigación científica.

- 2008: Demanda presentada contra la compañía y contra el distribuidor alegando daños al hígado. Esta demanda es transada fuera del tribunal por Herbalife por $300,000.

- 2009: Journal of Hepatology publica artículo "Hepatotoxicidad severa después de ingestión de Herbalife", donde concluye: "Sin embargo, muestras de productos Herbalife ingeridos por ambos pacientes mostraron crecimientos de Bacillus subtilis, cuyos flotantes muestran hepatotoxicidad basada en dosis y en tiempo".

- Una variedad de bufetes legales se han especializado en demandas contra Herbalife. Por ejemplo, entre los paneles de abogados que representa, la agencia de referidos legales RepresentYou.com enumera una variedad de demandas presentadas contra la compañía por alegados daños al hígado, a los pulmones, cáncer y envenenamiento. También enumera una variedad de ingredientes que podrían ser tóxicos usados por Herbalife.

Sobre algunos ingredientes

- Carrragenano: Aunque es usado en medicamentos y para engrosar alimentos, desde 1961 se ha advertido que, entre otras condiciones, su uso como aditivo comercial, "induce inflamación el células epiteliales intestinales" (Alip Borthakur y otros, American Journal of Physiology, 2007) y podría causar úlceras en el tracto gastrointestinal y promover (aunque no iniciar) el desarrollo de
cáncer gastrointestinal (J.K. Tobacman, Environ Health Perspectives, 2001).

- Fructosa: "La epidemia mundial del síndrome metabólico se correlaciona con una elevación en el suero úrico, así como con un marcado aumento en el consumo total de fructosa" (Takahiko Nakagawa y otros, "Rol causal del ácido úrico en el síndrome metabólico inducido por la fructosa", 2005)

- Tocoferol: Por su actividad orgánica se permite llamársele Vitamina E, aunque es 95% derivado del petróleo. "Vitamina E, tanto en forma de dl-alfatocoferol y acetato dl-alfa-tocoferil, pudo inducir una aumentada tasa de elución alcalina del ADN del hígado en ratas tratadas con la vitamina". (P. Russo y otros, Cancer Letters, 1984)

Estudios independientes

- 2003: "Das Geschaft mit den uberflussigen Pfunden", por especialistas de la Sociedad Alemana de Alimentos, concluyó que el uso exclusivo de productos Herbalife no resuelve los problemas de peso. Un análisis de la revista Konsument encontró que Herbalife está entre los productos más costosos para "comidas saludables".

- 2007: E. Elinav y otros, "Asociación entre consumo de suplementos nutritivos Herbalife y hepatotoxicidad aguda". Médicos de la Universidad de Bern (Suiza) y del Centro Médico Hebreo en Israel encontraron "asociación" entre el consumo de productos Herbalife y hepatitis. En vista de los resultados el Ministerio de Salud de España lanzó una investigación de los productos en su jurisdicción.

- 2008: Leo Treyzon y otros, "Prueba controlada de enriquecimiento de proteínas en reemplazos de comidas para reducción de peso con retención de masa fina corporal", usando Herbalife en comparación con un placebo de carbohidrato. No se encontró diferencias significativas entre el uso de Herbalife y el polvo
proteínico y sus efectos en la reducción de peso.

Publicado en el periódico El Heraldo Sabaneño, edición abril 2013

 


 

Herbalife contesta

Nota editorial:
Respondiendo a la solicitud del Sr. Marco Antonio Gonzáles, director senior de prensa y comunicación para Herbalife Norteamérica, y siguiendo nuestra práctica de proveer un espacio justo para responder a nuestros informes, a continuación aparecen declaraciones a nombre de la empresa Herbalife referentes a un artículo publicado en nuestra edición de marzo. Estas han sido reproducidas exactamente como se recibieron. Sugerimos al lector comparar directamente el escrito original contra esta respuesta. Para los interesados, hemos puesto a disposición del público en general todos los documentos usados como fuente del escrito original. Estos pueden ser leídos, imprimidos o bajados desde esta sede de Internet.

 

La sección titulada Reclamos legales tiene un gran número de inexactitudes, las cuales desprestigian a Herbalife porque no son informes de procesos judiciales justos o correctos. Por ejemplo:

· El caso mencionado del 2003 fue de hecho una supuesta demanda colectiva entablada por un solo residente de West Virginia; no una acción por parte del Estado de West Virginia. West Virigina jamás ha entablado ninguna acción en contra de Herbalife, como lo señala el Artículo. La cantidad de $7millones es también incorrecta.

· La declaración en el Artículo de que el negocio o los prductos de Herbalife han sido prohibidos en Bélgica es falso; de hecho, nuestro negocio continúa en crecimiento en este país. Asimismo, usted ni siquiera menciona el hecho de que Herbalife está apelando dicha decisión, puesto tenemos la certeza de que el fallo jurídico contiene errores de hecho y se basa en interpretaciones erradas de la ley y nuestro modelo de negocio de venta directa.

· La declaración en el Artículo de que la Comisión Federal de Comercio (FTC, por sus siglas en inglés) ha entablado quejas contra Herbalife es falso. Las 192 "quejas" a las que usted se refiere, fueron entabladas con la FTC en el transcurso de siete años por diversos individuos. La FTC jamás ha tomado una acción contra Herbalife basado en ninguna de esas declaraciones. Asimismo, si usted hubiése hecho un mínimo de investigación, el Artículo hubiése dejado en claro que para una empresa de la magnitud de Herbalife, la empresa ha tenido un número relativamente bajo de quejas con la FTC. No obstante, Herbalife toma cualquier queja individual muy en serio y respalda su record en cuanto a hacer lo correcto para sus distribuidores y los clientes de sus productos. Sin embargo, su nota no sólo se equivoca en el origen de las quejas (por ejemplo, no son de la FTC), si no que carece de cualquier contexto o equilibrio al usar cifras abstractas para insinuar que Herbalife está siendo investigada y que continúa teniendo problemas regulatorios. Por ejemplo, ¿cuál es el origen verdadero de las quejas y dónde está la comparación con otras grandes marcas dentro del mismo lapso de tiempo? El Artículo no lo menciona. Sin este mínimo contexto, la cifra de 192, en su mejor expresión, es intencionalmente engañosa y en su peor expresión, intencionalmente falsa.

La sección titulada Reclamos médicos es falsa, y particularmente engañosa y desequilibrada en su esfuerzo por señalar que los productos de Herbalife son potencialmente (o han sido) peligrosos:

· Primeramente, la corrección debe aclarar para sus lectores de que existen normas y controles estrictos con respecto a la fabricación y distribución de suplementos alimenticios y dietarios- y que Herbalife acata esas normas. Todas las instalaciones de Herbalife, incluyendo las de sus fabricantes contratados y proveedores de materia prima, tienen que cumplir con las cGMPs aplicables en la producción de sus productos. Ademas, Herbalife está sujeta a inspecciones de la Administración Federal de Fármacos y Alimentos (FDA, por sus siglas en inglés), con las que cumple rutinariamente y todos los productos deben cumplir con un sin fin de normas de etiquetado, las cuales cumple.

· Herbalife tiene establecido un programa mundial robusto de vigilancia de seguridad pos-mercado para recaudar y evaluar cualquier informe de eventos adversos para tratar con éstos en lo que se le presentan. Herbalife no ha recibido ningún informe que sugiera que ninguna de las condiciones enumeradas en su Artículo hayan sido causadas por el consumo de sus productos, y de ninguna manera jamás lo ha declarado la FDA. Herbalife no tiene conocimiento de su referencia en cuanto a fatalidades en Puerto Rico que estén supuestamente asociadas con sus productos. Si usted tiene detalles, debería proporcionar la información a Herbalife para su revisión, en conformidad con las prácticas de un periodismo responsable. Además, la revisión rutinaria de Herbalife sobre datos pertinentes a eventos adversos por parte de la FDA no ha revelado ningún informe de esta índole desde 1981 que estuviésen asociados con sus productos. De nueva cuenta, la FDA no ha tomado ninguna acción regulatoria en contra de Herbalife en más de 30 años de negocio y Herbalife no comercializa ningún producto que contenga los ingredientes que usted enumeró como prohibidos por la FDA (mandrágora y pitolaca). Finalmente, ningún producto de Herbalife contiene ninguno de los ingredientes enumerados con referencia a los informes de casos de Israel de 2004 (esos ingredientes no existen en ninguno de sus productos a nivel mundial).

· Jamás se han encontrado hepatoxinas en los productos de Herbalife, ni jamás ha existido tampoco ninguna evidencia de causalidad entre ninguno de sus productos e ingredientes y enfermedades hepatológicas. Desde 2005, en respuesta a la asociación original de la marca con los daños hepatológicos, 25 gobiernos alrededor del mundo han investigado esta cuestión y determinado que no hay ninguna acción regulatoria necesaria que tenga que ver con los productos de Herbalife. El gobierno español retiró su Comunicado en 2010 después de su revisión exhaustiva sobre el caso. Adjuntamos a esta carta la refutación que Herbalife presentó en respuesta al artículo original en el Journal of Hepatology. [No aparece adjunto]

· Su referencia a las efedráceas de "haber sido encontradas en los productos de Herbalife" es engañosa. Antes del 2004, este ingrediente estuvo presente en muchos productos, no sólo de Herbalife, y era un ingrediente legal. Pero Herbalife lo removió en el 2002 – dos años antes de que la FDA lo prohibiera en 2004. Herbalife está comprometida a acatar todos los reglamentos pertinentes al uso de ingredientes y etiquetado, y el insinuar lo contrario es simplemente falso.

· Usted afirma que el carragenano, Vitamina E (tocoferol), y la fructosa están todos asociados con varias implicaciones a la salud. Esta asociación general con unas cuantas referencias no específicas es una comparación inapropiada e inválida sobre la seguridad de los productos e ingredientes de Herbalife. El carragenano, la Vitamina E, y la fructosa son ubicuos en el abastecimiento alimenticio de los EE.UU. y tienen un historial sólido de uso seguro en los alimentos y suplementos. Además, Herbalife acata la orden de la US FDA de monitorear la seguridad de todos los productos en el mercado y de presentar cualquier evento adverso grave que la empresa reciba y que suponga estar asociado con los suplementos dietarios de Herbalife. · Usted insinúa, por medio de una referencia a dos estudios de 2003 y 2008, que los productos de Herbalife son ineficaces. No hace ninguna mención de los diversos estudios clínicos efectuados por Herbalife y terceros, los cuales demuestran la eficacia de los batidos de proteína y reemplazo alimenticio en el control de peso. Adjuntamos a esta carta algunos ejemplos para su referencia.

Finalmente, de nueva cuenta, un indicio de la desconsideración imprudente de la verdad, asi como su falta a las normas mínimas del periodismo, usted ni siquiera revisó los hechos más básicos de la compañía. Herbalife fue fundada en 1980, no incorporada en las Islas Caimán en esa fecha. Asimismo, incorrectamente señaló las ventas netas, las cuales fueron de $4.1 billones en 2012, y no $3.5 billones.

Usted inicia su nota asegurando que no tiene ninguna intención de tomar una postura en contra de la empresa, sino que usará hechos verificables para permitirle al lector sacar sus propias conclusiones. Posteriormente, usted procede a entablar una lista de puntos negativos, inverificables y falsos. Su supuesta afirmación de objetividad no rescata lo que es una nota desequilibrada, falsa y difamatoria de algo que supuestamente es periodismo. Por ejemplo, usted dice que quiere informar al lector para que éste forme su propia opinión, pero jamás hace referencia a las muchas cosas positivas que Herbalife está haciendo-- ya sea el hecho de que está ofreciendo una mejor nutrición para las personas que lo requieren, una oportunidad para que algunas personas generen un poco de ingresos adicionales, o el papel activo que la empresa desarrolla en nuestras comunidades alrededor del mundo a través de nuestro programa de Casa Herbalife, patrocinios y proyectos especiales.

Por favor asegúrese de corregir el Artículo a la mayor brevedad posible para avenirse a los hechos antes dichos. De la misma manera, Herbalife solicita además una disculpa formal. Herbalife reserva todos los derechos, incluyendo todos los recursos para proteger su reputación y fomentar una descripción fidedigna de su negocio.

El autor es Vicepresidente, Comunicaciones Corporativas Mundiales de Herbalife.

Publicado en el periódico El Heraldo Sabaneño, edición mayo 2013.
El Heraldo corrigió 2 errores (vea documentos 1 y 2), pero no no emitió retracción ni "disculpa formal" alguna.